Guía definitiva sobre el cobre 2020 Producción, usos y propiedades

tutorial sobre el cobre

El cobre es un mineral metálico bastante popular en el mundo industrial, y junto con el hierro y el aluminio es probablemente el metal más usado en nuestra sociedad.

Su principal característica es que es un metal mezclado, ya que no se encuentra en forma pura en la naturaleza.

Una característica fundamental de este metal es la excelente conductividad de electricidad del mismo, lo que hace que sea usado de manera masiva en los procesos industriales, teniendo, obviamente una importancia primaria en las economías industriales modernas.

Por otro lado, el cobre es asociado al bronce, que sería el tercer metal en importancia después del oro y la plata, sobre todo en las competiciones deportivas.

El cobre, además, es maleable y dúctil lo que hace que sus propiedades mecánicas permanezcan intactas a pesar de las modificaciones que puedan hacerse con el mismo.

Además de las connotaciones deportivas también podemos encontrar el cobre en las edades de la historia, como por ejemplo la Edad de Cobre, un periodo de la historia entre el neolítico y la Edad de Bronce.

Tampoco podemos olvidar las edades de los antiguos, muchos de los cuales, tenían al bronce (cobre) como la tercera Edad, después de las de Oro y Plata; una edad la del cobre que precedería a la de Hierro.

Estas edades forman parte de la mitología y hay muchas referencias como las de Ovidio o Hesiodo.

Qué es el cobre en química y física

cobre en fisica y qumica

El cobre tiene muchas propiedades físicas y químicas

El cobre tiene el número atómico 29 y su símbolo es el Cu, estando situado en la mitad aproximadamente, de la tabla periódica.

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Es un metal de transición y por lo tanto, además de la conductibilidad, es un metal bastante duro y tiene puntos de fusión y ebullición altos. Además también conduce muy bien el calor.

En estado natural lo encontramos solido y de aspecto rojizo, como una especie de marrón anaranjado o rojo el cuál se puede encontrar en diferentes tonalidades.

El cobre nativo lo encontramos en yacimientos que pueden ser explotados a cielo abierto, y por su fácil accesibilidad fue uno de los primeros metales en ser extraídos por los humanos.

No obstante, el cobre que se encuentra en las capas más exteriores es de peor calidad, más “mezclado”. Por eso nuestros antepasados tenían dificultades para conseguir cobre de excelente calidad.

En la actualidad el cobre se puede extraer desde las capas más subterráneas, lo que hace que la pureza y calidad del mismo sean mucho mayores.

Como curiosidad, la producción de la mina Minera Escondida, en el desierto de Atacama, Chile, supone el 9% de la producción mundial total. ¿No es esto increíble?

cobre propiedades

El cobre es un elemento con muchas propiedades.

Por eso es uno de los metales más usados y populares del mundo.

El cobre se identifica fácilmente por su color rojizo con tonos anaranjados, marrones, cercanos al color del oro o azulados, dependiendo de las condiciones.

La principal propiedad del cobre es su excelente conductividad eléctrica.

Vamos a ver los tipos de propiedades de este metal

Entre otras:

  • Propiedades químicas del cobre
  • Propiedades físicas del cobre
  • Propiedades mecánicas del cobre

¿Cuáles son las propiedades químicas del cobre?

Las características químicas se refieren principalmente a la manera en que el cobre reacciona con otras sustancias.

La fórmula química del cobre es Cu. En la tabla periódica está cerca del oro y la plata, con quienes comparte bastantes propiedades.

Una de las principales propiedades del cobre es su resistencia a la corrosión lo que lo hace ser un metal de referencia para el uso en sitios muy calientes, secos, o frios.

La resistencia ocurre porque el mismo es eficiente en la formación de compuestos resistentes a este efecto.

El cobre se oxida al contacto con el aire y el mismo produce unas capas en su superficie que a su vez lo protegen de la corrosión.

El color que podemos ver en sitios como la Estatua de la Libertad de Nueva York es debido a que el oxígeno del agua reacciona provocando esa pérdida de color rojizo a favor del torno verdoso-azulado. Es decir, el cobre no reacciona con el agua, sino es el oxígeno del agua el que reacciona con el cobre.

El cobre también se mancha cuando es expuesto a determinados sulfuros.

Otra propiedad es su toxicidad si se produce contacto en cantidades grandes.

Propiedades químicas del cobre:

Valencias+1, +2
Electronegatividad1,9
Estados de oxidación+1, +2
Primer potencial de ionización7,77 eV
Dureza Mohs3,0
Masa atómica63,64 g/mol
Punto de fusión1.083 grados centígrados
Punto de ebullición2.595 grados centígrados
Radio Vaanderwals0,128 nm
Densidad8,9 g.cm(3) a 20 grados centígrados
Masa atómica63,546 u
Isótopos6

¿Cuáles son las propiedades físicas del cobre?

Estas son las propiedades inherentes de la sustancia, sin que haya necesidad de reaccionar o contactar con otros elementos.

Vamos a ver las principales:

  • Color: rojizo-marrón
  • Conductividad: excelente tanto para el calor como la electricidad
  • Ductilidad bastante alta (fácil de trabajar con alambres por ejemplo)
  • Altamente maleable
  • No es magnético
  • Es bastante duro, lo que lo hace bueno para herramientas
  • Se puede unir fácil mediante soldadura
  • Es antibacteriano. Lo que es lo mismo que decir que es higiénico y perfecto para el trabajo en hospitales
  • Se puede reciclar fácilmente
  • Es un catalizador estupendo. Es decir es una sustancia que puede acelerar una reacción química y hacerla mucho más eficiente

¿Cuáles son las propiedades mecánicas del cobre?

Las principales propiedades mecánicas del cobre son:

  • Dureza
  • Fuerza
  • Ductilidad

El cobre es un metal muy fácil de mecanizar. La ductilidad y maleabilidad del mismo hacen que sea elegido para un gran rango de tareas mecánicas.

Esta mecanicidad del cobre hace que pueda ser provisto de diferentes maneras, tanto duro como blando. Evidentemente depende de la temperatura de trabajo se tendrá una condición u otra.

Dureza mínimaTracción mínima
Cobre blando40 HV200 N/mm2
Cobre duro110 HV360 N/mm2

¿Cuáles son las propiedades del cobre para la salud?

El cobre tiene más propiedades de las que podríamos pensar.

Además de las aplicaciones industriales también es un elemento muy importante en la salud humana, de tal modo que es necesario para la supervivencia.

Hay que tener cuidado de que nuestro nivel de cobre no sea ni demasiado bajo ni demasiado alto.

Veamos las propiedades principales sobre la salud humana:

  •  Junto con el hierro forma las células rojas
  • Ayuda a mantener una salud cardiovascular óptima
  • El cobre es necesario para una salud óptima de los globulos blancos
  • Es necesario para una salud ósea óptima y evitar la osteoporosis
  • Es beneficioso para el mantenimiento del colágeno
  • Como antioxidante puede ayudar a prevenir la formación de radicales libres (fuente)
  • Se cree que puede combatir la artritis (sin confirmar en humanos)

Combinaciones y aleaciones con el cobre

El metal rojizo es la base que se utiliza para otros metales como el bronce o el latón.

El primero, el bronce, es el resultado de la mezcla del cobre y el estaño.

El segundo, el latón, es el resultado de la mezcla del cobre y el zinc.

Otras aleaciones son la Alpaca (Cobre, níquel y zinc), el cobre-cadmio, el cobre-cromo, el cobre-hierro-fósforo, el cobre-aluminio, el cobre-berilio, el cobre-plata, el Constantán (cobre-niquel).

Como vemos, es un metal muy flexible y de muchas utilidades.

Historia del cobre

monedas de cobre
El uso de monedas de cobre fue bastante popular en buena parte de la historia de la civilización

El cobre es un metal nativo, que puede encontrarse de manera puro, junto con el oro, la plata, el platino y el hierro.

La historia del cobre es bastante extensa, comenzando  desde el 7.000 a.C. en Turquía, y pasando por Egipto y Europa 5 y 4.000 años a.C.

Este metal disminuyó su importancia en el 1.000 a.C, con el surgimiento del hierro, pero ello no fue uniforme en todo el mundo.

La gran importancia del cobre tomó su revancha en la Edad Contemporánea con el descubrimiento de la conductividad del mismo y su importancia en los procesos eléctricos e industriales.

En el Siglo XIX, Gran Bretaña, la nación industrial por antonomasia, tomó el liderazgo en la producción de este metal.

Más tarde, en el Siglo XX, Estados Unidos y Chile se encaramaron como los grandes productores mundiales.

¿Qué es el cobre y para qué sirve?

El cobre es el tercer metal más consumido del mundo, después del hierro y el aluminio, y tiene unas propiedades que lo hace un metal de mucha valía para las sociedades modernas.

Por ejemplo, el metal rojizo es fácil de mecanizar, siendo muy dúctil y maleable, con lo que se pueden producir esos alambres, láminas e hilos metálicos que todos conocemos.

Es un metal con cierta dureza pero lo bastante blando como para que se pueda trabajar con él perfectamente.

Como curiosidad destacar que el cobre cuando es expuesto al aire adquiere un color se torna rojo violeta o verde azuloso, según las condiciones.

¿Qué es el cobre alimenticio?

El cobre no es solo valioso para los procesos industriales, sino para nuestra salud física, siendo uno de los minerales fundamentales que según los estándares modernos ha de estar presente en las dietas para poder tener una salud normal.

El mismo se encuentra en cantidades que van desde 100 a 150 gramos normalmente.

Los sitios donde se acumula más cobre en el cuerpo son: los músculos, los huesos y el hígado.

El cobre se encuentra en muchos alimentos tales como nueces, legumbres, mariscos, vísceras e incluso el agua, con lo que es difícil llegar a tener deficiencias del mismo.

Ahora bien, tener desequilibrios es algo más normal, pero este es un tema que requiere de un debate más amplio.

Industrialización y producción del cobre

El cobre se extrae en enormes complejos de minería, a la vez que se aprovecha para extraer otros metales que están en la zona.

La metalurgia del cobre es otro proceso muy importante, así como la hidrometalurgia.

También son de gran importancia los tratamientos térmicos del cobre.

¿Qué es el cobre blister?

El cobre blíster se obtiene después del proceso de fundición.

El objetivo de fundir es el separar el cobre de otros elementos que incluyen minerales e impurezas.

El proceso comienza en hornos de reverbero donde primero se obtiene el “eje” o “mata” el cual tiene entre un 45 y 48% de cobre.

Este “eje” es llevado a hornos convertidores donde se elimina el fierro y el azufre, quedando una proporción de cobre del 75% de cobre aproximadamente.

Más tarde se realiza un proceso de conversión donde se obtiene finalmente el blíster, que tiene un 96% o más de cobre.

¿Qué es el cobre metálico?

El cobre metálico hace referencia al metal que se puede encontrar en las entrañas de la tierra que se ha ido acumulando durante millones de años y del que se ocupa principalmente la minería de metales.

Cuando se comenzó a usar en la historia se podía encontrar relativamente fácil en vetas o cerca de la superficie en estado natural o de alta pureza.

Sin embargo, cada vez fue más difícil encontrar el cobre en dichas condiciones con lo que la minería moderna se ocupa de buscarlo en mayores profundidades donde se encuentra fuertemente mezclado con otros minerales y roca estéril.

La producción actual se realiza en yacimientos porfíricos para los que son necesarios la maquinaria y tecnología modernas.

¿Qué es el cobre no metálico?

Este sería el sulfato cúprico u óxido de cobre II.

Es decir, el óxido de cobre I vendría a ser el metálico y el II el no metálico. Ver mejor las diferencias en esta entrada.

El mismo es empleado principalmente como abono y fertilizante, aunque también se usa en los procesos de destilación de agua o conservación de madera.

Como vemos, estas dos categorías, “metálico” y “no-metálico” son las que determinan los diferentes usos del cobre.

Veamos cuáles son estos.

¿Cuáles son los principales usos del cobre?

Nos podríamos sorprender de la cantidad enorme de aplicaciones y usos que tiene el cobre, el metal rojizo tan abundante en la naturaleza.

Sus usos abarcan campos tan amplios como: producción de energía eléctrica, electrónica, energía, transportes, maquinaría, procesos metalúrgicos, petroquímica, transporte, iluminación y casi todos los campos de tecnología que se nos puedan ocurrir.

El cobre usado según el campo es calculado por la CDA (Copper Development Association) es:

  • Electricidad: 65%
  • Construcción: 25%
  • Transporte: 7%
  • Otros: 3%

El uso en el 2017 en los Estados Unidos (datos del United States Geological Survey Mineral Commodity Summary 2018) es:

  • Construcción: 43%
  • Electricidad y electrónica: 19%
  • Equipamiento de transporte: 19%
  • Productos de consumo: 12%
  • Maquinaria: 7%

Como vemos, el uso varía bastante entre el mundo en general y la economía capitalista por antonomasia, los Estados Unidos.

No obstante, está claro que la electricidad, la construcción y en general los procesos industriales, que por cierto usan ingente “electricidad”, son muy dependientes del cobre.

Uso antiguo del cobre

Antes de describir cuales son usos actuales vamos a recordar cuales fueron los usos en el pasado de este importante metal.

El cobre apareció hace entre 10 y 7 mil años atrás en el área de Mesopotamia y el Medio Oeste.

Sorpresivamente también hay indicios de uso del cobre en Michigan, Norteamérica, alrededor del 5.000 A.C.

Con ello comenzó el final de la Edad de Piedra y el comienzo de las edades de Bronce y Hierro.

Los primeros usuarios se dieron cuenta de que el cobre era maleable y podía ser convertido en herramientas de mucha utilidad.

El cobre empezó a usarse para herramientas de todo tipo relacionadas con agricultura y para el arte de cocinar con calderos y platos.

Podemos imaginar cosas como: hoces, navajas, cinceles, sierras, espejos, navajas.

Más tarde vendría el descubrimiento del bronce y el desplazamiento del cobre en muchos de sus usos primeros, pero esa es otra historia.

Aplicaciones del cobre

Usos en electricidad

ElectricidadEl cobre es un excelente conductor de electricidad. Esto, junto con sus otras propiedades hace del mismo un metal esencial para los procesos eléctricos y sobre todo para el cableado.

La práctica totalidad del cableado mundial usado para la electricidad está hecho con cobre.

Por tanto es un elemento común en:

  • Barras colectoras
  • Conductores
  • Distribuidores de electricidad
  • Conectores electrónicos
  • Aplicaciones eléctricas de:
    • Tecnología de ordenadores
    • Televisiones
    • Teléfonos móviles
    • Sistemas electrónicos portátiles
  • Conectores electrónicos
  • Cableado de circuitos
  • Semiconductores
  • Microchips
  • Magnetrones en microondas
  • Electromagnetismo
  • Electrodos de soldadura
  • Conmutadores
  • Tubos al vacío
  • Disipadores térmicos
  • Aspersores contra incendios
  • Cableado de ADSL y HDSL
  • Routers y módems
  • Células fotovoltaicas
  • Turbinas de viento

Uso en la construcción

 

El cobre es fundamental y funciona como estándar en todos los sistemas para el agua y la calefacción en las construcciones inmobiliarias del mundo avanzado.

Por ejemplo sus propiedades para bloquear el crecimiento de bacterias en el agua hacen del mismo la elección lógica como material para construir los sistemas de transporte del líquido en los edificios modernos.

Otros usos en la construcción pueden ser:

  • Tubos para condensadores en plantas eléctricas y químicas
  • Sistemas de irrigación de agricultura
  • Uso en plantas de destilación
  • Plantas de tratamiento de agua salada
  • Bombas de cemento
  • Tubos para distribución de derivados petroleros
  • Tubos para distribución de gas
  • Uso en arquitectura como:
    • Adorno
    • Cerraduras
    • Arreglos de baño e iluminación
    • Mesas
    • Pomos de puertas
    • Mangos
    • Grifos
    • Bisagras

Usos del cobre en el transporte

uso del cobre en navegacion

El cobre siempre nos sorprende en la cantidad de usos y el transporte es otro campo que no escapa a la necesidad del metal rojo.

El cobre es un metal fundamental en los componentes de aviones, coches, trenes o barcos.

En un futuro, si los coches eléctricos terminan por triunfar podemos estar seguros que el cobre tendrá una fuerte demanda porque ahora mismo cada uno de estos coches necesita de unos 25 kilos de cobre.

Veamos algunos de sus usos principales en este campo:

  • Radiadores de coches
  • Enfriadores de aceite
  • Cableado para el sistema de descongelación de cristales
  • Líneas hidráulicas
  • Cableado para ventanas y espejos
  • Muelles
  • Conectores
  • Trenes de alta velocidad
  • Uso en tranvías
  • Cableado de aviones
  • Componentes de barcos como válvulas y muchos más

Usos del cobre en telecomunicaciones

El cobre es usado de manera muy amplia en los sistemas de comunicaciones mundiales empezando por el fax en los años 80 y más tarde en las de líneas telefónicas y de internet.

Las nuevas tendencias de comunicación inalámbrica han afectado algo al cobre pero aún así sigue siendo usado de manera bastante amplia.

Por ejemplo, sigue siendo necesario en los procesos de HDSL y ADSL.

Además, el hecho de que las comunicaciones sean inalámbricas no quiere decir que se deje de usar cobre pues el mismo es necesario para estaciones de base y teléfonos, entre otras cosas.

También es importante en la reciente tecnología denominada xDSL para la que se necesitan cables de cobre.

Uso del cobre en la industria marítima

En el mar el cobre tiene una gran importancia en las construcciones relacionadas con las industrias marinas, tales como plantas desalinizadores, estructuras de alta mar, jaulas para acuicultura o los enormes sistemas de tuberías que corren por los océanos.

No obstante, el cobre es usado en forma de cuproníquel, lo que requiere de otro elemento; el níquel.

Siglos atrás se comenzó a usar el cobre en la construcción de las naves debido a que era mucho más eficiente que la madera antigua.

Con el paso de los años se descubrió la aleación con el níquel, la cual mejoró significativamente el uso del cobre para todo tipo de industria marina.

Uso del cobre en tuberías

El uso del cobre en tuberías fue descubierto hace bastante y desde entonces ocupa un lugar preeminente en este tipo de construcciones en el mundo.

Para empezar es el material preferido para las instalaciones de agua de las construcciones y viviendas como por ejemplo en los sistemas de calefacción y gas.

Con esto no es de extrañar el inmenso crecimiento en la demanda de cobre mundial en la década siguiente a los 2000 después del surgimiento de China como potencia y sus gigantescos proyectos de construcción inmobiliaria de todo tipo.

Además, cada vez son más las construcciones que usan cobre para el transporte de agua debido a sus propiedades higiénicas.

Uso del cobre para ganadería y agricultura

Curiosamente el cobre es uno de los elementos necesarios para la buena salud de los organismos vivos, tanto para los animales como para las plantas.

Por ejemplo, es bien conocido que deficiencias de cobre pueden ser la causa de problemas de salud en las personas por lo que algunos toman incluso suplementos que contienen este metal, aunque eso sí, en cantidades pequeñas, obviamente.

Lo mismo ocurre con las plantas y por eso el cobre es ampliamente usado para los abonos y fertilizantes de los campos.

Uso del cobre como dinero

Uno de los usos históricos más conocidos del cobre es de la acuñación o elaboración de monedas.

El mismo comenzó a usarse en monedas de la antigua civilización Clásica griega pero fue con los romanos cuando alcanzó su uso más extendido y conocido.

A partir del Imperio Romano el cobre fue extensamente usado en la elaboración de monedas de otros imperios y regiones.

La mayor parte de las ocasiones se introdujo con aleaciones como con el níquel, zinc o plomo.

Incluso en la actualidad se puede encontrar en monedas como los euros o las libras esterlinas.

Uso del cobre en el arte

El uso del cobre para motivos artísticos lleva ya varios siglos pero es en la modernidad cuando el mismo ha obtenido más atención.

Sus colores exóticos y únicos y el hecho de que es perfectamente maleable hace que sea uno de los elementos favoritos para esculturas de tipo moderno.

Uso del cobre para diseños interiores

uso del cobre en el hogar

Siendo un metal antibacteriano, reciclable y maleable ha hecho del mismo un elemento típico de todo tipo de mobiliario interno como sillas, marcos, lámparas, radiadores, utensilios, y un largo etcétera.

Uso del cobre en el diseño industrial

Con su excelente conductividad eléctrica y excelente maleabilidad el cobre es usado ampliamente en diferentes tipos de aplicaciones industriales.

Además, al ser una material perfectamente reciclable es uno de los favoritos de los diseñadores industriales.

Uso del cobre en la arquitectura

La arquitectura ha usado el cobre desde siglos.

Esto se puede comprobar en edificios históricos, iglesias y otros tipos de construcciones antiguas. De hecho, por ejemplo, podemos verlo en la Estatua de la Libertad de Nueva York.

Es ampliamente usado en las fachadas de edificios mediante otras aleaciones como con aluminio.

Como con todas las demás aplicaciones, su gran capacidad de reciclaje le hace ser un elemento cada vez más popular para todo tipo de construcciones.

Uso del cobre para el sector energético

energias verdesComo vimos al inicio del artículo este es el uso más típico del cobre, al cual se dedica alrededor del 60% del mismo.

Aparte de sus usos clásicos en las industrias energéticas e industriales tradicionales, el cobre es cada vez más importante en la florecientes industrias renovables, tales como la térmica, eólica o fotovoltaica.

Otros usos del cobre

  • Elementos de transmisión
  • Aleaciones de acero y aluminio
  • Uso en la industria del reloj como engranajes y alfileres
  • En instrumentos musicales
  • Maquillajes y pinturas
  • Ropa y adornos

Y muchos más que seguro que me olvido.

Como puedes ver el cobre está en prácticamente casi todo lo que usamos hoy en día, como pueden ser móviles, ordenadores, televisiones, coches o utensilios de todo tipo, por no hablar de toda la maquinaria industrial de nuestra sociedad.

Con ello podemos darnos cuenta de la importancia del mismo y de porqué los grandes países del mundo están interesados en o bien poseer grandes minas del mismo y son grandes productores o en tener asegurado su importación.

Mayores empresas productoras de cobre en el mundo

La número 1 es Codelco, la empresa estatal chilena, lo que es lógico teniendo en cuenta que ese país es el primer productor de cobre del mundo de forma indiscutible.

La producción de Codelco es de 1,831 millones de toneladas.

La segunda es Freeport-McMoRan, el gran coloso estadounidense.

Una de sus joyas es la mina de Grasberg, la segunda mayor del mundo, sobre la cual tiene, además, un acuerdo para operarla hasta el 2041, en acuerdo con el gobierno de Indonesia.

El precio de Freeport va muy relacionado con la evolución del precio del cobre.

Sin embargo, la empresa – al igual que otras grandes mineras – tiene una ventaja con respecto al metal físico y es que va pagando dividendos de manera bastante frecuente, con lo que los accionistas van ganando un poco más casi todos los años.

Otra ventaja es que como podemos observar, cuando el precio del cobre sube mucho, como en la primera década del 2000, el precio de Freeport sube aún más, cosa que luego también se da a la baja.

La producción de Freeport en 2016 fue de 1,737 millones de toneladas de cobre, un aumento considerable de las 1,547 del año anterior.

La tercera en discordia es el conglomerado suizo Glencore, también un actor muy importante en los mercados de metales mundiales.

La producción de esta empresa fue de 1,288 millones de toneladas.

La cuarta es BHP Billiton, otro clásico de la producción minera mundial, que además cotiza en los tres rincones de la tierra: Londres, Nueva York y Sydney.

La producción de BHP Billiton fue de 1,113 millones de toneladas en 2016.

La quinta en discordia es una empresa mexicana: Southern Copper Corporation.

Esta es una de las empresas mineras más exitosas de los últimos años, habiéndose comportado mucho mejor que muchas otras mineras en los últimos años.

acciones de southern copper cobre
Evolución a largo plazo del precio de Southern Copper en bolsa.

Southern es también una empresa muy internacional y sus acciones cotizan en muchas bolsas como México, Nueva York, Lima o Frankfurt.

La producción de Southern fue de 0,9 millones de toneladas en 2016.

La número 6 es la empresa estatal polaca KGHM Polska Miedz con una producción de 0,677 millones de toneladas.

La número 7 es otro de los grandes colosos británicos: Rio Tinto, una de las empresas con más tradición en este mundo de la minería. La misma producía 0,523 millones de toneladas.

La siguiente es First Quantum Minerals, de otro país muy importante en la producción de minería: Canadá.

Esta empresa produjo 0,494 millones de toneladas en 2016.

En el puesto 9 tenemos a Antofagasta, una empresa chilena que cotiza en la bolsa londinense, siendo, además, una de las acciones mineras más volátiles de ese mercado, dando grandes ganancias en sus mercados alcistas y fuertes pérdidas en los bajistas.

La producción de 2016 fue de 0,477 millones de toneladas.

En el puesto número 10 tenemos a la brasileña Vale, que resulta ser una de las empresas más calientes en la bolsa en los últimos tiempos, con unas subidas espectaculares, que quieren decir que la empresa está yendo bien, incluso en un entorno en el que el precio del cobre no se ha comportado demasiado bien.

Resumen de las mayores empresas productoras de cobre del mundo

Empresas de producción de cobreProducción en millones de toneladas
Corporación Nacional de cobre1,831
Freeport McMoran1,737
Glencore1,288
BHP Billiton1,113
Southern Copper Corporation0,900
KGHM Polska0,677
Rio Tinto0,523
First Quantum Minerals0,494
Antofagasta0,477
Vale0,453

¿Cómo será esta lista en los años venideros?

(*) Reportaje de GFMS

¿Cuáles son los países que tienen la clave de la producción de cobre mundial?

Esos países tienen una posición estratégica importante.

Por ejemplo, en la guerra geoestratégica mundial con los Estados Unidos, China o Rusia, hay un interés importante en asegurarse una buena provisión de este metal, fundamental para la industria.

¿Serán los países más grandes del mundo los que producen más cobre?

La teoría dice que es bastante probable que esos países debieran estar entre los mayores productores, pero la práctica ya sabemos que difiere a veces.

Los países más grandes del mundo son Rusia, Canadá, China, Estados Unidos, Brasil, Australia, India o Argentina.

Vamos a ver cuáles son los 10 países con mayor producción de cobre del mundo.

Principales países de producción de cobre en el mundo

Según los últimos datos pertenecientes a la producción del 2018, tenemos que, en miles de toneladas:

El líder indiscutible es Chile con 5.800, seguido de Perú con 2.400 y por China con 1.600, los Estados Unidos y Congo con 1.200 ambos, Australia con 950, Zambia con 870, Indonesia con 780, México con 760 y Rusia con 710.

Estos son los diez principales productores de cobre en el mundo en el 2018.

principales países productores de cobre del mundo

Como vemos, se cumple bastante el hecho de que la mayoría de los países más grandes del mundo están en las primeras posiciones del ranking.

Seguidamente vendría Canadá que en los últimos años se debate con Indonesia para entrar entre los 10 primeros.

En el último año ha habido fuertes variaciones con Indonesia, Congo, Australia y Zambia creciendo casi un 10% o más, mientras que los Estados Unidos o China decrecen la producción.

Quizá el Tío Sam está más interesado en el próspero negocio del fracking.

La producción mundial de cobre es de 21.000.000 de toneladas.

Evolución de producción del cobre a nivel mundial

Siempre es interesante ver cómo ha cambiado la producción mundial de cobre a lo largo de las décadas.

Hace 30 años la cosa estaba bastante igualada, con los primeros puestos disputados entre Chile, Estados Unidos, Canadá y Rusia (aunque en 1990 era la URSS y en realidad era el tercer productor del mundo con más de 900.000 toneladas anuales).

evolucion de la produccion del cobre

El vuelco en la producción ha sido muy importante, con países como Perú, China, Indonesia y Chile aumentando de manera dramática.

Mientras, los Estados Unidos, Canadá y Rusia apenas han crecido o incluso han disminuido la producción. A estos últimos los podemos considerar mercados maduros.

El mundo en desarrollo es el que parece tener un mayor potencial futuro, aunque habrá que ver cómo van variando las reservas en los próximos años.

Sospecho que aún quedan minas importantes por descubrir en el mundo.

Reservas de cobre en el mundo

Vamos a ver como están las reservas en los mayores productores de cobre del mundo.

reservas de cobre en los 10 países principales

10 principales países productores de cobre mundiales

Rusia 710.000

bandera rusiaRusia ocupa el puesto número 10 en la producción de cobre en el mundo y extraña un poco que no esté más arriba siendo el país más grande del mundo.

Aunque tiene las cuartas reservas del mundo, lo que quiere decir que posiblemente no estén explotando todo lo que querrían y están apostando por una producción más escalonada a largo plazo.

Además, como dije antes, apostaría a que Rusia guarda muchas grandes minas por descubrir y es posible que esas reservas crezcan más en el futuro.

La mayoría de la producción se encuentra en zonas de difícil acceso y condiciones como los Urales o regiones Árticas como Norilsk (puedes ver un vídeo sobre la región aquí).

México 760.000

Fuente (aquí)

México es el noveno productor mundial de cobre y uno de los que tiene mayores reservas en el mundo con más de 50.000.000 de toneladas.

Este país tiene una gran tradición productora de cobre, con fuerte producción en todo el país, pero sobre todo en la zona norte.

Indonesia 780.000

Este es uno de los países que más han sorprendido en los últimos años con un crecimiento en la producción y de las reservas enormes.

Como vemos, las reservas casi se doblaron de un año para otro, lo que nos da el ejemplo perfecto que el dato de las reservas mundiales no es estático ni definitivo y que todavía queda mucho por descubrir.

Este aumento de las reservas también repercutió en un aumento de la producción de más de un 25%.

A este ritmo posiblemente siga subiendo posiciones en los próximos años.

Zambia 870.000

Zambia es uno de los gigantes africanos en la producción de cobre y ha estado subiendo bastante los últimos años.

Sin embargo, su ratio de producción/reservas no es muy bueno ya que en reservas tiene apenas 20.000.000, mucho menos que países como México que producen menos cobre.

Esto quiere decir que en teoría deberían acabar con su producción de cobre en menos años. Siempre y cuando no descubran grandes minas, claro está.

Australia 950.000

El gigante de las materias primas del sur mundial no podía faltar en esta lista.

A destacar que es el segundo país con más reservas del mundo, con 88.000.000, lo que me dice que a poco que quisieran subir la producción podrían doblar o triplicar la misma sin problemas pero apuestan por un sostenimiento a largo plazo de la misma.

Este país tiene una tradición minera muy importante con algunos de los grandes conglomerados mineros del mundo basados en el mismo, como BHP Billiton.

Congo 1.200.000

El Congo es el líder africano pero al igual que Zambia es un país cuyas reservas no son equivalentes a su producción.

Por ejemplo, sus reservas de 20 millones de toneladas son más de 4 veces menores que las de Australia y aún así produce más cobre que la anterior.

A este ritmo el cobre del país se acabaría en menos de 20 años.

Sin embargo, es casi seguro que haya grandes depósitos por descubrir pues no todas las zonas potenciales del país han sido exploradas, con lo que es probable que las reservas crezcan en un futuro.

El crecimiento de la producción de cobre del país ha estado fuertemente influenciada por China, el gran motor de las últimas dos décadas.

Estados Unidos 1.200.000

bandera eeuu usaEl gigante norteamericano no podía faltar en esta lista tampoco.

Además de ser un gran productor tiene unas reservas importantes.

La tendencia de los últimos años ha sido a ralentizar la producción.

Igual que en casos anteriores y a pesar de ser el país más avanzado del mundo, creo que deberían quedar algunas minas y reservas por aparecer si se aplican métodos de exploración más agresivos.

China 1.600.000

bandera chinaChina se ha metido de lleno en la carrera mundial de la producción del cobre pero por una buena razón: se ha vuelto el mayor consumidor de cobre del mundo debido a su inmensa expansión de los últimos años.

Para hacernos una idea del inmenso tamaño del mercado de cobre en ese país, más del 27% de las importaciones mundiales del metal provienen de allí.

Si lo comparamos con el 6.7% de los Estados Unidos, es fácil comprender que China es el mayor consumidor de cobre del mundo con diferencia.

Además, es muy posible que la producción tienda a crecer en el futuro a medida que el país termina por industrializarse del todo.

En cuanto a las reservas, las tienen bastante bajas, y a este ritmo acabarían con las mismas en cuestión de 15 años.

Perú 2.400.000

evolucion de la produccion de cobre en peru

Perú es el caso más extraordinario del mundo en la producción de cobre de las últimas décadas.

Desde 1990 aumentó su producción más de un 600%, llegando a convertirse en una de las dos principales potencias mundiales de producción de este metal.

Además, las reservas son de más de 83 millones de toneladas e incluso crecieron 2 millones entre el 2017 y el 2018, lo que quiere decir que el país todavía tiene más potencial de crecer las mismas en el futuro.

Las principales empresa  productoras del país son Cerro Verde, Las Bambas, Antamina y Southern.

La mayor parte de la producción se ubica en el sur y oeste del país.

Chile 5.800.000

El líder indiscutible mundial de los últimos años es otra nación americana: Chile.

También es el líder mundial en reservas, teniendo más de un 25% del total mundial, lo que pone a este país como el rey indiscutible del cobre en el mundo.

No es de extrañar que la industria minera sea de una importancia enorme en ese país, probablemente el más desarrollado de toda Latinoamérica.

Todo esto no parece bastarle a este país sino que además se prevé que en la próxima década la producción crezca aún más con previsiones de aumento del 30% (visita la fuente aquí, aunque está en inglés).

Mayores exportadores de mineral de cobre del mundo (dólares)

  1. Chile: 16.000 millones
  2. Perú: 12.000 millones
  3. Australia: 4.220 millones
  4. Indonesia: 3.170 millones
  5. Canadá: 2.830 millones
  6. Brasil: 2.460 millones
  7. España: 2.130 millones
  8. México: 1.990 millones
  9. Mongolia: 1.630 millones
  10. Estados Unidos: 1.360 millones

Mayores importadores de mineral de cobre del mundo (dólares)

  1. China: 25.000 millones
  2. Japón: 8.130 millones
  3. India: 4.430 millones
  4. Corea del Sur: 3.970 millones
  5. Bulgaria: 3.005 millones
  6. España: 2.610 millones
  7. Alemania: 2.240 millones
  8. Filipinas: 1.950 millones
  9. Brasil: 1.400 millones
  10. Zambia: 1.400 millones

Si nos fijamos, las listas de los mayores exportadores e importadores de cobre del mundo no tienen mucho sentido.

¿Cómo es posible que España sea uno de los mayores exportadores de cobre del mundo?

¿Cómo es posible que un país tan pequeño como Bulgaria importe más cobre que Alemania?

Esto se debe a que las estadísticas de las exportaciones e importaciones de cobre tienen en cuenta productos semi-elaborados, lo que hace que países como España, por ejemplo, importen grandes cantidades de cobre para transformarlo parcial o totalmente y volverlo a exportar (normalmente a otros países de la UE en este caso).

Por ello, estas listas de exportaciones e importaciones no concuerdan demasiado con la lógica de las listas de producción mundiales.

No obstante, estas listas están referidas al mineral de cobre.

Si miramos los datos de cobre crudo, chatarra de cobre o cobre refinado las cosas cambian bastante.

Factores que afectan la producción y el precio del cobre

Como ya hemos visto, el cobre es un metal esencial en la sociedad moderna, con una presencia muy fuerte en determinadas industrias y usos, y ciertamente la escasez del mismo afectaría de manera importante a nuestras vidas.

¿Qué factores afectan a la producción del cobre?

Hay factores que afectan mucho a la producción del cobre. Los productores siempre intentan anticipar lo que puede ocurrir con muchos factores para así intentar sacar una producción más eficiente. Esto es muy complicado en unos mercados mundiales tan interconectados y tan variables como los actuales, sobre todo en un entorno geoestratégico explosivo.

Veamos cuáles pueden ser los factores que más pueden afectar al precio del cobre en los próximos años:

1 Uso del cobre en los coches eléctricos

Cada vez parece más claro que el coche eléctrico va a terminar sustituyendo al tradicional y eso va a producir unos cambios muy grandes en las estructuras de producción de materias primas. Una de las más beneficiadas podría ser el cobre, el cual es clave para la producción de estos vehículos.

Una de las pruebas de esto puede ser que Tesla Motors se haya vuelto la empresa de coches más importante en las bolsas mundiales, con una diferencia impresionante con las demás, sumando más valor que la mayoría de sus seguidores juntos. Esto parece predecir que el futuro pertenece al coche eléctrico.

2 La actividad económica

economíaEl cobre es un material industrial y está claro que si la economía falla y cae, los pedidos industriales hacen lo mismo y por tanto la demanda de cobre y su precio también lo hacen. Esto pasa no obstante, con casi todas las materias primas, que son incapaces de tener una fuerte demanda en la mayoría de las recesiones. Otra cosa diferente es si hay escasez por otros temas y entonces incluso podría darse un ascenso del precio del cobre, pero al mismo tiempo una caída en la producción.

3 Demanda en China

El uso del cobre ha sido cosa de China en las últimas dos décadas. Su mercado ha absorbido la mayor parte de la producción mundial, y no solo eso sino que el mismo se ha usado en contratos financieros como aval. Es decir si la economía de China se contrae lo más probable es que haya grandes problemas en el mercado del cobre, que vería como casi no habría pedidos y entonces lo lógico es que el precio colapsara.

Por otro lado, si la economía de China vuelve a vivir un boom, lo normal sería que el precio del cobre tendría que subir en consonancia.

4 Producción minera

produccion mineraLa producción en las minas tampoco es estática. Suele ser bastante estable, pero en ocasiones se producen grandes cambios como puede ser gran inestabilidad política en regiones de fuerte producción. Esto presenta una situación complicada en los años de la tercera década de los 3.000, donde la situación geopolítica mundial parece que se va a poner muy complicada. En un escenario de colapso económico general no sería de extrañar una vuelta a políticas proteccionistas y con ello una caída de la producción del cobre.

5 El precio del petróleo

Para refinar cobre hace falta gastar mucha energía y la misma ha solido venir en forma de petróleo, el cual puede significar casi el 50% del coste en un largo proceso de elaboración.

En este caso se da una situación compleja, y es que el petróleo está siendo atacado en lo que parece ser el establecimiento de la nueva economía global, más verde e inclusiva. En este escenario muchos gobiernos quieren deshacerse del petróleo y derivar hacia un modelo menos dependiente. No obstante. Esto debería suponer abandonar parte de la producción de petróleo mundial, con lo que habría cambios en la estructura de precios de la producción de refinado de cobre.

6 Mercado antimicrobial

antimicrobialHay expertos que dicen que la necesidad de eliminar bacterias, incrementada por la crisis de la pandemia, hace que el cobre sea un excelente candidato a ser usado cada vez más en todo tipo de construcciones. Después de todo el cobre podría convertirse en uno de los salvadores de un mundo más limpio y seguro. Hay estudios que avalan esto como el de este enlace.

7 Niveles de inventario

De un uso más profesional, una manera interesante de poder prevenir futura escasez o sobre-oferta de cobre es a través de un estudio de los inventarios, algo que hacen muchos actores importantes del mercado. Lógicamente si los inventarios son altos y crecientes, el precio del cobre probablemente vaya a bajar. Si ocurre lo contrario, y los inventarios se vacían lo lógico es que siguiera un incremento del precio importante.

Conclusión

Como vemos, el mercado de cobre mundial es muy interesante y dinámico.

A día de hoy se encuentra dominado por América, con los gigantes del Norte y del Sur acaparando la mayor parte de la producción mundial.

La demanda futura parece que va a seguir liderada por el gran avance del mercado chino y del mundo en desarrollo.

Fuentes:

  • The Observatory of Economic Complexity (visita aquí)
  • Librería de Wisconsin (visita aquí)
  • Servicio geológico de los Estados Unidos (visita aquí)